(Steve Ringman /The Seattle Times via AP)

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Paneles solares en las tierras agrícolas provocan debate en el centro de Washington

By HAL BERNTON,

The Seattle Times

SEATTLE (AP) – Después de décadas de cultivar alfalfa, heno Timothy y otros cultivos, Jeff y Jackie Brunson quieren alquilar parte de su granja a un desarrollador de energía solar con sede en Seattle.

No es un movimiento popular. Los vecinos y otros residentes del condado no quieren que el verde de los campos de verano se transforme en una extensión negra de paneles fotovoltaicos.

“No están contentos. Pero es una decisión comercial que hemos tomado, y no nos arrepentimos ni un ápice”, dijo Jackie Brunson. “No le debemos a nadie una opinión. Es nuestra granja, y es una gran manera de diversificarse”.

Según lo propuesto por Tuusso Energy, con sede en Seattle, los paneles fotovoltaicos se extenderían a más de 80 de los 1,000 acres de Brunsons, y otros 120 acres propiedad de otros tres propietarios de terrenos de Ellensburg. De ser aprobada, esta sería una de las primeras granjas solares que se pondría en marcha en Washington, y para algunos, un precedente desagradable para convertir las tierras de cultivo en producción de energía solar.

En este caso, los paneles solares se ubicarían en menos del medio por ciento de los 180,000 acres de cultivo del Condado de Kittitas. Aún así, a los oponentes les preocupa que un proyecto aquí, combinado con una creciente demanda de energía limpia como la solar, trague toda la franja de tierra agrícola que produce los cultivos y el ganado que sustentan la economía del condado.

Tales preocupaciones llevaron a los comisionados del condado a rechazar un proyecto solar anterior propuesto para tierras de cultivo y aprobar una moratoria para permisos para todos los nuevos.

Los desarrolladores dicen que las predicciones de la expansión solar son exageradas, y que las demoras del condado ponen en riesgo el proyecto.

Le han pedido al estado que anule la moratoria del condado, y el 17 de abril lograron el éxito inicial cuando el Consejo de Evaluación del Sitio de Instalaciones de Energía aprobó una revisión acelerada del proyecto Tuusso. Los miembros del Consejo ahora tienen dos meses para hacer una recomendación al gobernador Jay Inslee, quien tiene la última palabra.

“Estamos entusiasmados con la decisión”, dijo Jason Evans, cofundador de Tuusso Energy. “Si todo va bien, podríamos comenzar a construir a fines de año”.

Los comisionados del condado esperaban que el consejo estatal se mantuviera fuera de los permisos.

Si Columbia Solar obtiene luz verde de Inslee, los oponentes aún pueden optar por perseguir un desafío legal.

Pero si todo va según lo planeado, la alfalfa y la semilla de avena que ahora crecen en dos de los campos de Brunson serán reemplazadas el próximo año por unos 35,000 paneles fotovoltaicos.

Jeff Brunson cree que, incluso en estas tierras, seguirá cultivando.

“El sol aumenta mis cultivos en este momento, y el sol los elevará en el futuro”, dijo Brunson.